史上最高のメタンガス数値が火星で検出される

火星にメタンガスが?NASA発表

NASAは火星探査車「キュリオシティ」が調査中のゲールクレーターにて21ppbのメタンガスを火星で探知したことを発表しました。これほど強いメタンガスの反応は火星上ではじめてのことでNASA研究チームも「地中に生物が存在していたとする証拠になるかもしれない」と期待を寄せています。

 

メタンガス=生命? 地中に微生物が存在する可能性

キュリオシティが火星に到着したのは20126月のことです。それ以来、キュリオシティは着陸場所のゲール・クレーター領域に数年に渡って探索をし続けています。ゲール・クレーターはおよそ35億年前に形成された直径154kmにも及ぶ巨大クレーターです。

 

そんな場所で1人黙々と探索作業をしているキュリオシティはまるでディズニー映画WALLEのようです。彼のそんな努力が実ったのか、ついに史上最高のメタン濃度を検出することに成功しました。

メタンの検出はこれまでにも数回確認されており、2013年には5.8ppbのメタンガスが探知されています。ところが、今回のように突発的に高いメタンガスが検出されたという結果はかなり重要です。なぜなら、メタンは生きている生物のよって作り出されると考えられています。もしメタンガスの湧き出し源を突き止めることができれば、そこに火星史上初の微生物が発見される可能性があるようです。

 

地表面での生活を困難と見て、ゲール・クレーター内部をシェルター代わりにしている微生物が今もそこに生息している可能性があるといいます。

生物以外の可能性

メタンガスの発生原因は微生物以外にも十分に考えられます。NASAゴダード宇宙飛行センターの火星研究者ポール・マハフィー氏は「今回の観測数値から推測すると、メタンガスが生物学的な原因で発生しているとはまだ断言できない」と言及しています。メタンガスを所有する太陽系惑星には他にもあり、その多くが生物以外の発生源を由来にしているようです。

 

例えば、木星や土星のメタンガスは化学物質の相互作用によって生じています。冥王星には凍ったメタンが存在し、土星の衛星タイタンには液体状になっているため、メタンの湖があるといいます。これらは全て生物由来でないことが分かっています。このように、化学物質が原因で発生するメタンガスというのは太陽系において全く珍しくないのです。

生物由来のメタンガスが出ているのは地球のみ

太陽系惑星の中で、生物由来で発生しているメタンガスが存在するのは地球です。2011年に調査された地球上のメタンガス平均値は1800ppbに達していて、そのうち90-95%が生きている生物やその死骸から放出されていることがわかりました。火星も今後の調査により、メタン発生原因が微生物であると特定されれば、地球以外に生命が存在する2番目の太陽系惑星になります。

 

 

火星に生物がいる説は昔からありますが、可能性が少し高まったということでしょうか。メタンガスの由来がどこにあるか次第ですけどもね。もし地表上で化学物質の反応で作られたものだとすると、ちょっと残念ですけどね。昨年の発表になりますけども、火星の表面には水があった形跡が発見されたということでした。しかし、薄い大気の影響で地表の温度が急激に下がって大半は水が氷になったと言われていました。もしも、これが事実なのだとしたら生物が居たとしてもおかしくないと思います。続報が楽しみですね。

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